Los berserkers: los míticos guerreros de élite vikingos

A los berserkers, los guerreros vikingos de élite, les rodea un halo mezcla de fantasía, magia, historia y los relatos transmitidos por las sagas.

Buceando en todos ellos intentaremos desvelar los secretos de los berserkers, lo terribles guerreros vikingos, que asolaron los campos de batalla de finales de la Alta Edad Media, la Era vikinga.

¬ŅQuienes eran los berserkers?

Los berserkers eran guerreros vikingos que combatían normalmente a pecho descubierto, sin armadura o cota de malla; en ocasiones, llevando la piel de un oso o un lobo. Famosos y temidos por su furia ciega y por las proezas que lograban en el campo de batalla.

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Berserkers en primera línea de combate. Fragmento de la serie Vikingos con el actor Clive Stnaden en primer plano

¬ŅCu√°l es el significado de berserker?

El origen del término berserker genera controversia debido al posible significado de sus dos componentes, los vocablos berr y serkr.

Origen nórdico

En nórdico antiguo, Berr significaba desnudo y serkr era un tipo de camisa o camisola; por lo que el significado de berserker podría ser descamisado en alusión a la costumbre de estos guerreros vikingos de combatir con el torso desnudo.

Origen alem√°n

Otra teoría indica que es un vocablo de origen alemán, ya que sería un término compuesto por Berr, cuyo significado es oso y serkr. En este caso se ha traducido como coraza de oso o camisa de oso

Apoyan esta teoría dos puntos importantes:

1 Los berserkers solían vestir pieles de oso o lobo.

2 En su obra La Guerra de las Galias, Julio César describe cómo los guerreros teutones y germánicos se lanzaban al combate con sus cuerpos o torsos desnudos y adornados de pinturas y tatuajes, aullando y mostrando un heroísmo frente a las legiones romanas que rozaba la locura. Este arrojo en el combate lo denominó como furor teutonicus

La verdadera explicación del verdadero origen y significado de berserker posiblemente se haya perdido en el tiempo.

¬ŅC√≥mo sabemos de la existencia de los berserkers?

Las sagas y las historias contadas por quienes sufrieron su ira asesina nos hablan de los berserkers como guerreros vikingos inmunes al dolor, poseedores de una gran fuerza y resistencia físicas; hombres que se lanzaban contra sus enemigos con una rabia y furia sin par y sumidos en un trance en el que incluso mordían los marcos de hierro de sus escudos.

El berserker era un guerrero vikingo capaz de seguir luchando durante horas a pesar de haber recibido terribles heridas. Por tal motivo, a veces tambi√©n se refer√≠an a ellos como “aquellos a los que el hierro no puede da√Īar”.

Berserker torre ajedrez isla lewis
Torre del ajedrez de la Isla de Lewis que representa a un berserker mordiendo su escudo

Con el mito del berserker, no es oro todo lo que reluce

Contar entre tus filas con un grupo de guerreros que no temen a la muerte, que no sienten ni dolor ni agotamiento; y dotados de gran fuerza parece que es lo mejor que le podía pasar a un caudillo vikingo.

Lo cierto es que el berserker tambi√©n era peligroso para sus propios compa√Īeros, pues en muchas ocasiones, ciegos de furia en el fragor de la batalla, se volv√≠an contra sus propias filas de guerreros vikingos, causando entre ellos tanto o m√°s da√Īo que entre los enemigos.

La furia ciega que demostraba un berserker se ha documentado; y hay relatos que han llegado a nuestros tiempos de berserkers que morían ahogados antes incluso de entrar en combate ya que cegados por su ansia de lucha, se lanzaban al agua antes de que el drakkar hubiese fondeado o arribado a la costa.

El berserker y el mito del lic√°ntropo

Debido a la furia salvaje que estos guerreros berserkers desataban en el campo de batalla, eran comparados con lobos y osos sedientos de sangre, cuyas pieles solían vestir.

Como veremos m√°s adelante, hab√≠a varios tipos de berserkers; y entre ellos los m√°s conocidos eran los que vest√≠an pieles de oso o lobo. Estos √ļltimos, los √ölfhednar (√ölfhedinn en singular) son los que inspiraron el mito del Lic√°ntropo, para muchos inspiraron la leyenda del Hombre Lobo.

En su trance, estos berserkers imitaban a su animal totémico; aullando y mordiendo a sus enemigos o escudos, por lo que era normal ver gotear sangre de sus bocas.

El berserker, el guerrero errante

Es cierto que los guerreros berserkers más notables formaban parte del séquito de reyes; y que en general, un berserker tenía un alto status en la sociedad vikinga.

Pero tambi√©n es cierto que viv√≠an apartados del resto de la sociedad, bien solos o en peque√Īos grupos que vagaban por los bosques o habitaban tierras salvajes; y que sol√≠an acudir a los pueblos y asentamientos en b√ļsqueda de aventuras y de la siguiente expedici√≥n.

Su carácter difícil y proclive a la violencia les hacía ser vistos por muchos vikingos como personas peligrosas para el resto de la comunidad; y este rechazo fue creciendo a medida que el cristianismo ganaba adeptos en Escandinavia.

¬ŅPor qu√© comenz√≥ el ocaso de los berserkers?

Su ocaso comenz√≥ con la llegada del cristianismo a escandinavia. Los cristianos cre√≠an que el berserker era un adorador del diablo, el cual lo pose√≠a. Su ca√≠da fue gradual, hasta que en 1015 DC el jarl Eir√≠kr H√°konarson de Noruega prohibi√≥ los berserkers y sus ritos en sus tierras.

Más tarde la ley escrita de Islandia, el Grágás, también los prohibió en la isla; y para la llegada del siglo XII, los berserkers habían desaparecido de los campos de batalla de Escandinavia.

¬ŅCu√°l era el cometido del berserker?

Un berserker era parte de la clase alta de la sociedad vikinga por su condici√≥n de guerrero de √©lite, ya que sol√≠an formar el n√ļcleo en torno al cual se creaba un ej√©rcito vikingo. Eran las tropas de choque de todo grupo de guerreros vikingos.

Los berserkers también actuaban como guardaespaldas de los jarls y reyes vikingos dentro y fuera del campo de batalla; y formaban parte del hird, cuyo significado es séquito de los reyes vikingos, aunque también suele referirse a los miembros de este séquito como huscarles.

Seg√ļn la saga de Egil Skallagr√≠mson, 12 ser√≠a el n√ļmero ideal de berserkers que deb√≠an formar la guardia personal de un rey. En la saga del rey Hr√≥lfr Kraki, el rey aparece acompa√Īado de un hird de berserkers, en el que destaca B√∂dvar Bjarki, que seg√ļn la leyenda se transformaba en un impresionante plant√≠grado en batalla.

¬ŅQu√© impulsaba a un guerrero vikingo a convertirse en berserker?

Las motivaciones de un guerrero vikingo para convertirse en berserker eran muchas

El fanatismo religioso como cimiento del comportamiento del berserker

Para un guerrero vikingo morir con honor y dignidad en el combate era la m√°xima aspiraci√≥n. Eso le ganaba un puesto en el Valhalla, junto a Od√≠n, como einheriar o einherjar; y poder luchar as√≠ junto a √Čl cuando llegara el ragnarok.

Hay quienes creen que los berserkers eran guerreros vikingos fanáticos del culto a Odín; y relacionados con el amuleto Valknut.

El honor y status quo del berserker

La vida de los berserkers no solía ser muy larga, debido a los riesgos que corrían en el combate y a su función de fuerza de asalto y como fuerzas especiales, por lo que les asignaban las misiones más difíciles, muchas de ellas suicidas.

Esta vida de constante peligro también reportaba un alto status en la sociedad vikinga; y muchos eran elegidos para formar parte del hird. Formar parte del séquito del rey en sí ya aportaba honor y poder.

A la hora del reparto del bot√≠n de la batalla y de las campa√Īas, los berserkers sol√≠an recibir generosas recompensas y ganancias, ya que eran los guerreros vikingos que m√°s m√©ritos sol√≠an acumular.

Guerreros berserkers famosos

Portada del Album Berserker de Amon Amarth
Portada del Album Berserker del grupo Amon Amarth

El mito del guerrero vikingo berserker ha llegado hasta nuestros d√≠as gracias a las haza√Īas que protagonizaron. Tal fue la impronta y el calado de las gestas de estos guerreros vikingos, que algunos de sus nombres han pasado a la posteridad.

  1. Bödvar Bjarki fue un berserker que se hizo famoso por su habilidad sobrenatural de transformarse en oso en la batalla. Formaba parte del hird del rey Hrolf Kraki.
  2. Egil Skallagr√≠msson, hijo y nieto de berserkers tiene su propia saga, la saga de Egil Skallagr√≠msson, escrita por el island√©s Snorri Sturlursson. En esta saga se cuentan las haza√Īas de Egil, quien mat√≥ al primer hombre a los 7 a√Īos y fue berserker, escaldo, aventurero y muri√≥ ya viejo y rico, casi ciego y sin dientes despu√©s de una vida llena de combates, ritos berserker y violencia.
  3. la saga Volsunga cuenta como los famosos h√©roes Sigmund y su hijo Sinfjotli gru√Ī√≠an y aullaban como lobos en sus combates. Richard Wagner plasm√≥ algunas de sus aventuras en sus √≥peras.
  4. El berserker del puente de Stamford, o la batalla de Stamford Brigde. Este gigantesco guerrero vikingo de m√°s de 2 metros de altura y extraordinaria fuerza f√≠sica detuvo a m√°s de 40 guerreros sajones sobre un puente gracias a su fiereza y destreza empu√Īando un hacha danesa; y s√≥lo pudo ser abatido lanceado desde el agua, ya que en combate nadie pudo con √©l. Este guerrero estaba al servicio del rey Harald III de Noruega, tambi√©n conocido como Harald Hardrada.

¬ŅCu√°ntos tipos de berserkers hab√≠a?

Hasta nosotros han llegado las descripciones de tres tipos fundamentales de berserkers, asociados cada uno de ellos a un animal totémico:

Los guerreros Lobo o √ölfhednar

 Estos berserkers vest√≠an pieles de lobo y aullaban cuando entraban en el trance del berserkergang. Su arma favorita era una lanza, al igual que Od√≠n, divinidad a la que adoraban por encima de todas.

Los √ļlfhednar o √ļlfhedinn en singular, tambi√©n son conocidos como los guerreros de Od√≠n debido, ya que eran fan√°ticos seguidores del Padre de Todos.

berserker ulfhednar
Bersekers ulfhednar, ilustración de Norskk.com

El lobo es un animal √≠ntimamente relacionado con Od√≠n. El lobo Fenris acabar√≠a con el Padre de Todos en el ragnarok; y a Od√≠n siempre le acompa√Īaban dos lobos, Geri y Freki.

Las historias de los berserkers lobo son narradas en las sagas Vatnsdoela, Hrafnsm√°l y V√∂lsunga.

Seguramente fuesen estos berserkers quienes inspiraron el mito del Hombre Lobo

Los guerreros oso

Vestían con pieles de oso; y sobre ellas también eran incinerados cuando caían. No se sabe qué clase de ritos seguían, pero parece ser que estos berserkers tenían al oso como centro de algunos rituales, quizá para alcanzar su proverbial fuerza y poder.

Los guerrero jabalí o Svinfylking

Para las sociedades germ√°nicas y escandinavas, el jabal√≠ era un animal sagrado de los Vanir. Varias divinidades ten√≠an por mascota o sirviente a uno de estos grandes puercos salvajes; as√≠ por ejemplo, el dios Frey, se√Īor de la lluvia y la fertilidad, ten√≠a un gran jabal√≠ de oro macizo llamado Gullinburstiand, que tiraba de su carro; y su hermana Freya ten√≠a a Hildsv√≠ni, un jabal√≠ tambi√©n con cerdas de oro sobre el que cabalgaba hacia la batalla.

Los berserkers jabal√≠ puede que estuviesen relacionados con el culto a Freya, la Esposa de Od√≠n. Seg√ļn la mitolog√≠a vikinga, la mitad de los bravos ca√≠dos en combate pod√≠an acabar sirviendo a Od√≠n y la otra mitad servir√≠an a Freya y acudir√≠an al morir a su palacio, llamado F√≥lkvangr.

Los sirvientes de Od√≠n ser√≠an los que encabezaran el ataque, la lucha ofensiva; mientras que los sirvientes de Freya ser√≠an los guerreros vikingos ca√≠dos con gran valor al proteger a su familia o se√Īor.

Berserkergang, el sangriento trance del guerrero berserker

Todavía hoy en día hay un gran debate acerca de cómo un grupo tan alto de guerreros vikingos podría entrar en el sangriento trance del berserker. Acerca de cómo los berserkers alcanzaban ese estado de ferocidad, fuerza e insensibilidad hay muchas teorías;y aquí tocaremos las más conocidas.

Los síntomas del berserkergang, qué delataba a un guerrero berserker

El berserkergang empezaba a materializarse cuando los guerreros vikingos comenzaban a sufrir escalofr√≠os. Le segu√≠an el casta√Īeteo de dientes y violentos temblores. Al poco tiempo,la cara de los guerreros se hinchaba y se tornaba p√ļrpura. La cabeza del berserker se calentaba mucho, y despu√©s, el berserk estaba aullando como un animal, mordiendo su escudo, blandiendos sus armas y destrozando todo cuanto estaba en su camino.

Cuando la furia del trance pasaba, los guerreros vikingos sufrían una gran debilidad y confusión, estado que podía llegar a durar varios días.

Posibles causantes del berserkergang

El estrés postraumático del combate como origen de los berserkers

Seg√ļn algunos psic√≥logos expertos en tratan a antiguos combatientes debido al estr√©s postraum√°tico, los s√≠ntomas y comportamiento de los berserkers se deb√≠an a que estos guerreros vikingos habr√≠an sufrido un gran trauma en el combate, que hab√≠a alterado su comportamiento para siempre.

Una personalidad nerviosa, fácilmente alterable y muy violenta; además de cierta tendencia al aislamiento social son algunos de los signos del estrés postraumático que encajan con el comportamiento de los berserkers. Esto unido a un aumento de la fuerza, la insensibilidad y la furia.

En una sociedad y época donde sera necesario combatir cuerpo a cuerpo para sobrevivir podría crear traumas por estrés postraumático a muchos guerreros, que se volverían a recrear los síntomas y el comportamiento violento en cada combate.

Consumir Amanita Muscaria antes del combate

Este hongo, también conocido como matamoscas o falsa oronja se cree que formaba la base de un brebaje que ingerían los berserkers como parte del rito de iniciación del berserkergang.

La amanita muscaria tiene unos efectos secundarios que no cuadran con el comportamiento en combate de los berserkers, ya que además de gran descoordinación en los movimientos y de violentas convulsiones, su ingesta provoca un severo cuadro gastrointestinal que puede acabar causando graves lesiones internas y la muerte. Debido a estos efectos secundarios, siempre ha habido dudas sobre el uso de la amanita muscaria para inducir el berserkergang, la furia de los berserkers.

El cornezuelo del centeno como base del berserkergang

Otras teorías indican que los berserkers elaboraban una cerveza especial con centeno contaminado por el hongo del cornezuelo.

Este hongo, que segrega ácido lisérgico, la base del LSD, compuesto que podría explicar el comportamiento de los berserkers.

El Bele√Īo Negro como catalizador del berserkergang

Muchos estudios se√Īalan la ingesta de cerveza aderezada con bele√Īo negro, tambi√©n conocido como hyoscyamus niger. En especial ha ganado gran repercusi√≥n el estudio realizado por Karsten Fatur (etnobot√°nico de la facultad de farmacia de la Universidad de Ljubljana), quien ha hecho un estudio comparando los efectos de la ingesta de bele√Īo negro y la amanita muscaria; y se√Īalando al primero como principal candidato como detonante del berserkergang.

Anteriormente al estudio del Sr. Fatur, el informe titulado ¬ęLa furia vikinga, el c√°√Īamo y la amanita muscaria¬Ľ, elaborado por M√≥nica Hinojosa e Isidro Mar√≠n-Guti√©rrez tambi√©n se√Īala el consumo del bele√Īo negro como detonante de la furia berserker.

El Bele√Īo negro, una planta de la familia de las solan√°ceas, mezclado con cerveza es un claro candidato a catalizador del berserkergang.

Ritos religiosos paganos

Como ya hemos dicho anteriormente, los berserkers tenían un comportamiento parecido a algunos animales totémicos de las religiones nórdica y germánica.

Es posible que los berserkers fuesen guerreros vikingos imbuídos de un gran sentimiento religioso cuando no de un culto fanático hacia divinidades como Odín y Freya; y que tras los rituales adecuados; hoy perdidos en la bruma de los tiempos, los guerreros vikingos empezasen a imitar el comportamiento de lobos, osos o jabalíes; y que ciegos de rabia, cargasen contra el enemigo.

Es difícil saber la verdad

El hecho de que los berserkers acabasen sus días como proscritos y el misterio que envuelve en general a muchos de los aspectos de la cultura vikinga, hace que sea muy difícil llegar a conocer realmente qué hacía que estos guerreros vikingos se convirtieran en berserkers.

Es posible que no hubiese un √ļnico factor desencadenante de esta furia asesina; y que el origen del berserkergang fuese una combinaci√≥n de experiencias previas de un colectivo particular, el comportamiento inducido por rituales religiosos ancestrales e ingesta de sustancias qu√≠micas; sea como fuere, el mito del berserker y las haza√Īas de estos guerreros vikingos han perdurado hasta nuestros d√≠as y traspasado los siglos.

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28 comentarios en “Los berserkers: los m√≠ticos guerreros de √©lite vikingos”

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